Los neandertales, carnívoros adictos al mamut, pero con mucho verde en su dieta

Dos nuevos estudios acaban de definir algunos detalles más sobre la dieta de nuestros primos neandertales en el Pleistoceno superior. Según un par de investigaciones de la Universidad de Tubinga, en Alemania, nuestros parientes tenían su propio nicho dietético entre los depredadores de la época: les encantaba el mamut, el reno y los rinocerontes, pero también añadían bastante verde a su dieta: alrededor de un 20 por ciento de sus proteínas podrían ser de origen vegetal.

Qué comer en Bélgica si eres neandertal

Mediante el estudio de los isótopos de nitrógeno presentes en los restos de colágeno hallados en dos yacimientos de Bélgica, los equipos de Christoph Wissing y Yuichi I. Naito han llegado a la conclusión de que los neandertales que habitaban el noroeste de Europa hace 40.000 o 45.000 años se habían especializado en la caza de grandes herbívoros, pero también creen que se ha subestimado la ingesta de proteína de origen vegetal en su dieta.

Unos carnívoros muy suyos

Según Wissing y su equipo, que publica su hallazgo en la revista Quaternary International, “hemos demostrado que todos los neandertales pertenecían al grupo de los carnívoros y que ocupaban un nicho muy específico”. Además, según indican en su artículo, la mayor parte de la proteína en su dieta provenía de megaherbívoros y eran la especie que dependía más estrechamente del mamut en su ecosistema: es decir, proporcionalmente, comían más mamut que hienas, lobos, osos o leones de las cavernas.

“We further demonstrated that all Neandertals belonged to the group of carnivores and occupied a very specific niche (…) Most of the dietary protein was derived from megaherbivores. Neandertals were the species in the mammoth steppe ecosystem relying most heavily directly on mammoth”

Esto lleva a los autores a reafirmar la idea de que los neandertales eran cazadores activos y eficientes y no solo carroñeros.

¿Hamburguesa de mamut o de remolacha?

Entonces, ¿por qué publicamos recetas de hamburguesas paleoveganas en una revista paleo? Pues porque aunque nuestros extintos parientes homininos comían mucho mamut y bisonte, también disfrutaban de una buena ración diaria de vegetales.

Hasta un 20% de proteína vegetal, sí, proteína

El artículo de Naito, en el Journal of Human Evolution ha probado a refinar algunas técnicas de análisis químico y estadístico con bastante mimo. Entre los resultados, destaca el importante aporte de proteína vegetal en la dieta de los neandertales. Hasta un 20 por ciento de las proteínas que consumían podría tener origen vegetal: eso es mucho verde, especialmente si asumimos que, por lo general, los alimentos vegetales tienen menor proporción de proteína que los de origen animal; para llegar a un 20 por cierto de proteína vegetal en una dieta hay que meter muchos, muchos tubérculos, raíces, hojas o frutos. Además, los autores contemplan la posibilidad de que los neandertales, como otros depredadores, ingirieran parte de las plantas que sus presas guardaban en el aparato digestivo en el momento de ser cazados.

No eran carroñeros

Además, la comparación de isótopos procedentes de restos de neandertales y restos de otros depredadores, como las hienas, confirma, también en el artículo de Naito, que los homininos de las cuevas belgas de Spy, de donde se han tomado las muestras, tenían su propio nicho en la cadena trófica, como cazadores-recolectores y no como carroñeros.

Foto: Hairymuseummatt (original photo), DrMikeBaxter (derivative work) [CC BY-SA 2.0], via Wikimedia Commons

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